https://bodybydarwin.com
Slider Image

Met mensen uit de weg, gedijt de natuur in Tsjernobyl

2020

Reactor nummer vier van de kerncentrale van Tsjernobyl leed een explosie tijdens een technische test op 26 april 1986. Het ongeval in de toenmalige Sovjetunie stootte meer dan 400 keer meer straling uit dan dat vrijkwam door de atoombom op Hiroshima, Japan in 1945. Het blijft het grootste nucleaire ongeval in de geschiedenis.

De saneringswerkzaamheden begonnen onmiddellijk na het ongeval. Een uitsluitingszone werd rondom de fabriek gecreëerd en meer dan 350.000 mensen werden geëvacueerd uit het gebied. Ze zijn nooit teruggekomen. En vandaag gelden nog steeds ernstige beperkingen voor permanente menselijke nederzettingen.

Het ongeval had grote gevolgen voor de menselijke bevolking. Hoewel er geen duidelijke cijfers zijn, waren het fysieke verlies van mensenlevens en fysiologische gevolgen enorm. Schattingen van het aantal menselijke dodelijke slachtoffers lopen sterk uiteen.

De eerste impact op het milieu was ook belangrijk. Een van de gebieden die het zwaarst door de straling werd getroffen, was het dennenbos bij de plant, dat sindsdien bekend staat als het 'Rode Bos'. Dit gebied ontving de hoogste doses straling; de pijnbomen stierven onmiddellijk en alle bladeren werden rood. Weinig dieren overleefden de hoogste stralingsniveaus.

Daarom werd na het ongeval aangenomen dat het gebied een woestijn voor het leven zou worden. Gezien de lange tijd die sommige radioactieve verbindingen nodig hebben om uiteen te vallen en uit de omgeving te verdwijnen, was de voorspelling dat het gebied eeuwenlang verstoken zou blijven van wilde dieren.

Maar vandaag, 33 jaar na het ongeval, wordt de uitsluitingszone van Tsjernobyl, die nu een gebied in Oekraïne en Wit-Rusland beslaat, bewoond door bruine beren, bizons, wolven, lynxen, Przewalski-paarden en meer dan 200 vogelsoorten, onder andere dieren.

In maart 2019 ontmoetten de meeste van de belangrijkste onderzoeksgroepen die werken met het wild in Tsjernobyl in Portsmouth, Engeland. Ongeveer 30 onderzoekers uit het Verenigd Koninkrijk, Ierland, Frankrijk, België, Noorwegen, Spanje en Oekraïne presenteerden de nieuwste resultaten van ons werk. Deze studies omvatten onderzoek naar grote zoogdieren, nestelende vogels, amfibieën, vissen, hommels, regenwormen, bacteriën en afbraak van bladafval.

Deze studies hebben aangetoond dat het gebied momenteel een grote biodiversiteit herbergt. Bovendien bevestigden ze het algemene gebrek aan grote negatieve effecten van huidige stralingsniveaus op de dieren- en plantenpopulaties die in Tsjernobyl leven. Alle onderzochte groepen onderhouden stabiele en levensvatbare populaties binnen de uitsluitingszone.

Een duidelijk voorbeeld van de diversiteit aan wilde dieren in het gebied wordt gegeven door het TREE-project (TRansfer-Exposure-Effects, onder leiding van Nick Beresford van het Britse Centre for Ecology and Hydrology). Als onderdeel van dit project werden bewegingsdetectiecamera's meerdere jaren in verschillende gebieden van de uitsluitingszone geïnstalleerd. De foto's die met deze camera's zijn gemaakt, laten de aanwezigheid van overvloedige fauna op alle stralingsniveaus zien. Deze camera's registreerden de eerste waarneming van bruine beren en Europese bizons in de Oekraïense kant van de zone, evenals de toename van het aantal wolven en Przewalski-paarden.

Ons eigen werk met de amfibieën van Tsjernobyl heeft ook overvloedige populaties in de uitsluitingszone ontdekt, zelfs in de meer besmette gebieden. Verder hebben we ook tekenen gevonden die adaptieve reacties op het leven met straling kunnen vertegenwoordigen. Kikkers in de uitsluitingszone zijn bijvoorbeeld donkerder dan kikkers die erbuiten leven, wat een mogelijke verdediging tegen straling is.

"auteursrechten":

Studies hebben ook enkele negatieve effecten van straling op individueel niveau ontdekt. Sommige insecten lijken bijvoorbeeld een kortere levensduur te hebben en worden meer getroffen door parasieten in gebieden met veel straling. Sommige vogels hebben ook hogere niveaus van albinisme, evenals fysiologische en genetische veranderingen bij het leven in sterk vervuilde plaatsen. Maar deze effecten lijken geen invloed te hebben op het onderhoud van de natuurpopulatie in het gebied.

De algemene afwezigheid van negatieve effecten van straling op het wild in Tsjernobyl kan een gevolg zijn van verschillende factoren:

Ten eerste is dieren in het wild veel beter bestand tegen straling dan eerder werd gedacht. Een andere mogelijkheid is dat sommige organismen adaptieve responsen beginnen te vertonen waardoor ze kunnen omgaan met straling en zonder schade binnen de uitsluitingszone kunnen leven. Bovendien kan de afwezigheid van mensen in de uitsluitingszone gunstig zijn voor veel soorten, met name grote zoogdieren.

Die laatste optie suggereert dat de druk die door menselijke activiteiten wordt gegenereerd op middellange termijn negatiever zou zijn voor dieren in het wild dan een nucleair ongeval - een vrij onthullende visie op de menselijke impact op de natuurlijke omgeving.

In 2016 werd het Oekraïense deel van de uitsluitingszone door de nationale overheid uitgeroepen tot radiologisch en ecologisch biosfeerreservaat.

"auteursrechten":

In de loop der jaren is Tsjernobyl ook een uitstekend natuurlijk laboratorium geworden voor de studie van evolutionaire processen in extreme omgevingen, iets dat waardevol zou kunnen zijn gezien de snelle milieuveranderingen die wereldwijd worden ervaren.

Momenteel proberen verschillende projecten de menselijke activiteiten in het gebied te hervatten. Het toerisme bloeit in Tsjernobyl, met meer dan 70.000 bezoekers in 2018. Er zijn ook plannen voor de ontwikkeling van zonne-energiecentrales in het gebied en voor uitbreiding van het bosbouwwerk. Vorig jaar was er zelfs een kunstinstallatie en technofeest in de verlaten stad Prypiat.

In de afgelopen 33 jaar is Tsjernobyl van een potentiële woestijn voor het leven beschouwd als een gebied van groot belang voor het behoud van de biodiversiteit.

Het klinkt misschien vreemd, maar nu moeten we werken aan de integriteit van de uitsluitingszone als natuurreservaat als we willen garanderen dat Tsjernobyl in de toekomst een toevluchtsoord voor wilde dieren blijft.

Germán Orizaola is een onderzoeker Programa Ramón y Cajal aan de Universidad de Oviedo. Dit artikel was oorspronkelijk te zien in The Conversation.

Wat is het verschil tussen binnen- en buitenallergieën?

Wat is het verschil tussen binnen- en buitenallergieën?

Aardbeving verwoesting zal onze schuld zijn

Aardbeving verwoesting zal onze schuld zijn

Het gooien van messen wordt steeds populairder - hier is hoe te beginnen

Het gooien van messen wordt steeds populairder - hier is hoe te beginnen