https://bodybydarwin.com
Slider Image

De nieuwe missie van NASA naar Titan is op zoek naar leven op de juiste plaatsen

2020

De komende decennia zou een cascade van ontdekkingen over buitenaards leven kunnen opleveren. NASA kondigde donderdag haar beslissing aan om Dragonfly groen te maken, een octocopter-drone die is ontworpen om tekenen van levengevende chemie te ruiken op de grootste maan van Saturnus, Titan. Gecombineerd met de Europa Clipper-missie, die een aantal jaar rond de maan van Jupiter rond Dragonfly zou moeten draaien, geeft het ruimtevaartbureau ons veruit de beste kans om buitenaardse organismen te vinden.

Als er leven in ons zonnestelsel buiten de aarde bestaat, is het waarschijnlijk op een natte maan zoals deze twee. Maar terwijl Europa ons verleidt met een ondergrondse oceaan - misschien niet zo verschillend van onze diepste Antarctische reservoirs, waarvan we weten dat ze het microbiële leven herbergen - is het een ijzige wereld met een habitat die heel anders is dan de onze. Titan, met de dikste atmosfeer van elke bestudeerde maan, is een van de meest aardachtige lichamen die we kennen.

"Titan heeft alle ingrediënten die nodig zijn voor het leven", zei Lori Glaze, directeur van de afdeling Planetaire Wetenschap van het NASA-directoraat Science Mission, donderdag tijdens een persconferentie. "We hebben de mogelijkheid om de omstandigheden te onderzoeken die op de vroege aarde bestonden toen het leven werd gevormd" of zelfs de omstandigheden, zei ze, "dat leven vandaag de dag."

De wereld is geen perfect analoog voor onszelf, maar dat maakt het des te spannender om te studeren. Wat Titan zowel bekend als vreemd maakt, is zijn methaan: bij -290 ° F en onder de druk van een atmosfeer die dikker is dan die van de aarde, bestaat wat we ervaren als een gas als een stromende vloeistof. Dit vloeibare methaan condenseert eigenlijk in de atmosfeer om wolken te vormen, die regen maken. Het is net als de watercyclus van onze planeet, behalve zonder vloeibaar water. De resulterende stormen hebben meren en rivieren en valleien aan de oppervlakte uitgehouwen, waardoor een terrein ontstaat waarvan wetenschappers denken dat het er heel vertrouwd uitziet.

Titan heeft ook organische moleculen, die cruciaal zijn voor de evolutie van het leven zoals we het kennen.

"Er zijn chemische reacties gaande [in de atmosfeer] die in feite leiden tot de vorming van zeer complexe organische moleculen, en ze drijven naar beneden, " zei Curt Niebur, hoofdprogramma-wetenschapper van NASA voor New Frontiers, in een persconferentie. “Het is bijna als een lichte sneeuw die zich altijd vormt. En het is dat soort gecompliceerde organische synthese dat echt onze interesse drijft

Dragonfly die er niet uitziet als een kleine drone in de achtertuin, maar meer als een vliegende Mars-rover zal 2, 7 jaar besteden aan het maken van een paar dozijn korte vluchten rond Titan. Het uiteindelijke doel is om een ​​totale reis van ongeveer 108 mijl te maken, wat verder is dan alle eerdere Mars-rovers samen. Het is de tocht waard: Dragonfly jaagt op de Selk impact krater, waar wetenschappers geloven dat alle drie cruciale ingrediënten voor het leven ooit hebben kunnen voldoen. Er is bewijs dat het ooit vloeibaar water bevatte, plus de organische moleculen en energie (in de vorm van zonlicht) die elders op het oppervlak worden gevonden.

Zelfs als we daar geen tekenen van eerder bestaand leven vinden, geeft de krater ons een unieke kans om terug te gluren naar de chemische omstandigheden op aarde toen de biologie van start ging. Het mooie van Titan is dat het chemisch vergelijkbaar is met de aarde voordat het leven evolueerde, zei Niebur. We kunnen niet teruggaan in de tijd op aarde en lessen leren over de chemie die uiteindelijk tot het leven heeft geleid, maar we kunnen naar Titan gaan en die vragen beantwoorden.

Niebur is vooral enthousiast voor de mensheid om beelden te zien van Dragonfly's vlucht. De Huygens-sonde van het Europees Ruimteagentschap, die in 2005 Titan raakte na een lift met Cassini, stuurde prachtige foto's naar huis. Huygens en Cassini hebben in feite gegevens verstrekt die het missieplan van Dragonfly zullen begeleiden, en de drone zal zijn eerste afdaling maken, niet ver van de plek die we al hebben gezien. Maar Dragonfly zal uiteindelijk een veel beter zicht bieden. "We zullen de ervaring krijgen alsof we samen met Dragonfly rijden, staren naar dit zeer buitenaardse maar toch vertrouwde oppervlak met deze rivieren en bergen, en ik denk dat dit gewoon een geweldige ervaring voor het publiek zal zijn, zei Niebur." denk dat het veel lijkt op wanneer je boven de aarde vliegt in een vliegtuig. "

Er is ook hoop dat de vermoedelijke ondergrondse oceaan van Titan hoog genoeg kan komen om te interageren met zijn andere levengevende ingrediënten, wat de mogelijkheid zou openen voor een soort leven onder de torenhoge zandduinen en methaanrivieren.

"We zijn absoluut blij", zei hoofdonderzoeker Elizabeth "Zibi" Turtle van de missie, die is gevestigd in het Applied Physics Laboratory van de Johns Hopkins University in Laurel, Maryland. "Het team heeft de afgelopen jaren zo hard gewerkt om alle verschillende aspecten van deze missie samen te brengen, en dit heeft zoveel potentieel voor de wetenschap."

Dragonfly zal in 2024 worden gelanceerd en in 2036 bij Titan aankomen, dus onze dromen om in een vroege zandbak te spelen, zullen nog een tijdje moeten wachten. Maar als we Titan bereiken, zal alles wat we leren ons een baanbrekend inzicht geven in de oorsprong van het leven zoals we het kennen.

Het vlaggenschipstofzuiger van Roomba leert uw huis kennen en leegt zijn eigen vuil - voor een prijs

Het vlaggenschipstofzuiger van Roomba leert uw huis kennen en leegt zijn eigen vuil - voor een prijs

Hoe kweek je een pompoen van 2624 pond?

Hoe kweek je een pompoen van 2624 pond?

Deze elite chemische wapens detectives kunnen bewijzen wie er achter dodelijke aanvallen zit

Deze elite chemische wapens detectives kunnen bewijzen wie er achter dodelijke aanvallen zit