https://bodybydarwin.com
Slider Image

NASA ving een plotselinge vleug methaan op Mars, maar houd je adem niet in voor ruimtekoeien

2020

Methaan is terug in het nieuws, maar deze keer niet op de vreselijke voorbode van klimaatverandering. De New York Times meldde tijdens het weekend dat NASA's Curiosity rover verrassend hoge methaangehaltes had ontdekt in de Mars-atmosfeer nabij de Gale Crater - minstens drie keer hoger dan Curiosity gemeten in 2013. De aankondiging, bevestigd door NASA, hoopt opnieuw dat we tekenen van buitenaards leven op de rode planeet hebben opgepikt.

"Het is altijd interessant om nieuwe gegevens zoals deze binnen te zien komen, omdat het ons iets meer geeft om over na te denken en te beoordelen en te analyseren", zegt Dorothy Oehler, een in Houston gevestigde planetaire geoloog en senior wetenschapper voor het Planetary Science Institute. De grote vraag bij iedereen is of we iets kunnen halen uit deze piek dat de oorsprong van Mars-methaan beter verklaart dan eerdere onderzoeken. “Het is duidelijk een puls van energie en interesse. En we werken eraan om te zien hoe echt dit is. "

Maar dat is het juist - de vraag hoe reëel deze methaanpiek is en wat het betekent voor de zoektocht naar leven op Mars, is onbeantwoord en complex. Waarschijnlijker dan niet, zal deze nieuwste observatie ons alleen maar dichter bij de antwoorden brengen, in plaats van ze volledig over te dragen.

Het vinden van methaan in een andere wereld is een groot probleem omdat het een gas is dat sommige microben op aarde produceren. Deze organismen, methanogenen, overleven in omstandigheden met zeer weinig of geen beschikbare zuurstof en geven methaan af als afvalproduct. Ze worden vaak gevonden in wetlands, rotsen die diep onder de grond verblijven, en zelfs in het spijsverteringskanaal van sommige zoogdieren. Yup, ze zijn de reden waarom scheten en boeren boeren de wereld verpesten.

Ondanks de winderigheid van runderen, is het niet moeilijk om te zien hoe zoiets als deze organismen mogelijk is geëvolueerd toen Mars warmer en natter was - en hoe ze misschien zelfs een manier hadden gevonden om ondergronds te overleven toen de rode planeet een koude woestenij werd. Methaan breekt af in slechts een paar honderd jaar nadat het is blootgesteld aan de atmosfeer, dus gas op niveaus gedetecteerd op Mars moet onlangs zijn vrijgegeven.

We hebben deze pieken eerder gedetecteerd, maar die herhaalde metingen hebben niet veel duidelijkheid opgeleverd. De Curiosity rover beschikt over een ongelooflijke reeks wetenschappelijke instrumenten, maar het is niet geoptimaliseerd om deze gassen te meten of het soort testen uit te voeren dat ons een hint van hun oorsprong zou kunnen geven. Oehler werkte eerder aan een onafhankelijke bevestiging van de methaandetectie van Curiosity 2013, mogelijk gemaakt door observaties van de Mars Express-orbiter van de European Space Agency. Het was bemoedigend bewijs dat deze pieken echt waren.

En toch heeft de ESA-Roscosmos ExoMars Trace Gas Orbiter p specifiek ontworpen om gevoeliger te zoeken naar methaangehaltes in de atmosfeer van Mars tot delen per biljoen niets gevonden in de eerste reeks resultaten. We vinden zeker methaan op Mars, maar we zijn niet echt dichter bij het begrijpen van wat dat betekent.

Het vergankelijke karakter van deze punten vergroot de verwarring alleen maar. NASA bevestigde maandag dat Curiosity's gelezen over de methaanpiek, die een piek bereikte van 21 delen per miljard, was teruggevallen naar achtergrondniveaus onder 1 deel per miljard. "Dat is onze ervaring met methaanpieken op Mars, zegt ze." Ze verdwijnen niet erg lang na slechts één of twee Marsdagen. En zelfs 21 delen per miljard zijn nog steeds twee ordes van grootte lager dan wat we hier op aarde zien.

Misschien is geen van het methaan van Mars echt vers. Methaan kan vast komen te zitten in permafrost en ijs op aarde, en Mars heeft genoeg ijs oud genoeg om methaan geproduceerd miljarden jaren geleden te bevatten. Al wat u hoeft te doen, zegt Oehler, is stress op de planeet of lokale omstandigheden op een manier die het ijs kan destabiliseren en laat het gas naar de oppervlakte ontsnappen. Dit gerommel kan worden veroorzaakt door seismische activiteit, latente vulkanische activiteit, meteoorinslagen Alles dat fouten kan openen en de permafrostafdichting kan doorbreken. H kan Svedhem, projectwetenschapper voor de TGO-missie bij ESA, voegt er ook aan toe dat verschuivingen in temperaturen veroorzaakt door seizoensgebonden of dagelijkse effecten een weg kunnen openen voor discrete concentraties van gas om naar de oppervlakte te bewegen.

En hoewel methaan een sterk teken van biologische activiteit is, is het verre van een duidelijke indicator van het verleden of het huidige buitenaardse leven. Oehler denkt dat het waarschijnlijk ten minste een deel van het gas afkomstig is van geofysische processen. De meest voorkomende abiotische generatoren van methaan op aarde zijn Fischer Tropsch-reacties, waarbij een geoxideerde vorm van koolstof wordt gecombineerd met waterstof om methaan en water te produceren. Dit zijn meestal reacties op hoge temperatuur, maar er zijn enkele versies van het fenomeen die kunnen optreden in Mars-achtige klimaten.

Een tweede bron van abiotisch methaan is thermogenese het opwarmen van begraven organisch materiaal. "Dat gebeurt altijd op aarde. Eigenlijk krijgen we olie en gas uit organische stof, zegt Oehler. Meteorieten hadden die organische stof aan Mars kunnen afleveren. Door impactverwarming kan het zijn afgebroken tot methaan, en bevriezingsomstandigheden kunnen hevelde het ondergronds in ijsafzettingen.

De eerste belangrijke stap is om erachter te komen waar het methaan vandaan komt. Het is waarschijnlijk een ondergrondse bron, maar zelfs dat is niet bevestigd. Svedham wijst erop dat zowel TGO als Mars Express toevallig opmerkelijk dichtbij de Gale Crater en tegelijkertijd nieuwsgierigheid verzamelden. Dat driemanschap van gegevens, in combinatie met metingen in temperatuur en atmosferische wind, zou ons een smal doelwit kunnen geven om te verkennen.

Dit Mars-methaanmysterie zal waarschijnlijk niet worden opgelost zonder grondonderzoek aan de oppervlakte en ondergrond. "We moeten de mogelijkheid overwegen dat er bepaalde processen op de planeet zijn die slecht worden begrepen - sommige methoden of mechanismen voor snelle vernietiging of sekwestratie van methaan die niet in de atmosfeer worden gemeten, zegt Oehler. Anderen suggereren onze beste weddenschap voor dat soort van studie is de Mars 2020-rover, die in staat zal zijn om twee meter in de grond te boren. Het klinkt niet als een grote prestatie, maar het is misschien net genoeg om wat licht te schijnen op wat - of wie - dit allemaal passeert gas.

Google Pixel Buds review: de beste draadloze hoofdtelefoon die ik ooit in de rivier wilde gooien

Google Pixel Buds review: de beste draadloze hoofdtelefoon die ik ooit in de rivier wilde gooien

De ongelooflijke evolutie van de krachten van supercomputers, van 1946 tot vandaag

De ongelooflijke evolutie van de krachten van supercomputers, van 1946 tot vandaag

De snelste haai ter wereld zit in de problemen

De snelste haai ter wereld zit in de problemen